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16 feb. 2012

Importante descubrimiento científico a favor del medio ambiente!

Para todos aquellos que nos preocupamos día a día al ver como el planeta poco a poco se ha ido contaminando por nuestras propias manos y que para colmo solo vemos malas noticias por todas partes, esta es una gran noticia. Hasta ahora, se había considerado el Poliuretano (PUR) como un material no biodegradable es decir un material que no es descompuesto a través de procesos naturales, como lo son por ejemplo el papel o los desperdicios de comida.

Fig. 1:Esponja hecha de Poliuretano 
                                               
El poliuretano es un polímero sintético (plástico) que fue desarrollado en los 1940s. Quizás al escuchar la palabra poliuretano no tengamos ni idea de que se trata y por qué tanto escandalo al respecto. Bueno, el poliuretano es un material que encontramos casi en todos los rincones de nuestras casas en distintas formas. Podemos encontrar poliuretano en una gran variedad de artículos electrónicos, muebles, pinturas, partes de vehículos, material de aislamiento (Foam -Espumas), pegamentos, zapatos, ropa, juguetes para bebés, alas de aviones, almohadas, colchones (memory foam) y hasta las esponjas que utilizamos para lavar los platos. En otras palabras, el poliuretano está prácticamente en todas partes a donde sea que vamos. Sin embargo poco sabemos, o poco nos importa lo que pasa con estos productos después de que los desechamos.

El poliuretano, mediante procesos especiales y costosos, puede ser reciclado y por tanto utilizado nuevamente para la producción de nuevos productos en base a este polímero. No obstante, existen muchísimos países a nivel mundial, incluso países desarrollados, en donde no se presta atención especial a este tipo de materiales y hacen con ellos lo que harían con cualquier otro desperdicio. En latinoamérica, lo más probable es que sea quemado lo que por supuesto conlleva consecuencias a largo plazo, ya que al ser quemado libera grandes cantidades de monóxido de carbono (que es muy dañino para la atmósfera) y otros químicos tóxicos que igualmente contribuyen a la contaminación atmosférica. En el caso de que se dejaran simplemente “desaparecer” por sí mismos (más bien, que la tierra los cubra y desaparezca de nuestra vista) implican también la contaminanción de nuestro suelo que es de donde millones de personas obtienen sus alimentos, incluyéndome.

Sim embargo, en esta ocasión les traemos muy buenas noticias. Hace algunos meses fue dado a conocer a través de una publicación [1] hecha en la revista Microbiología Aplicada y Ambiental (Applied and Environmental Microbiology) el descubrimiento hecho por estudiantes de licenciatura de la universidad de Yale. Todos los años, estudiantes en las áreas de biofísica y bioquímica de esta universidad hacen expediciones a la Selva seguidas por un periodo de investigación sobre las muestras, y observaciones adquiridas en dicho lugar. 

Parque Nacional Yasuni, Selva del Amazonas, Ecuador 
El año pasado, esta expedición fue hecha en la selvas Ecuatorianas del Amazonas en donde los estudiantes tomaron muestras de plantas sobre las cuales seguidamente hicieron cultivos de los microorganismos que se encontraban en ellas. Se encontraron varios microorganismos que eran capaces de degradar el poliuretano en estado líquido y sólido, sin embargo al ser aislados solamente un tipo de hongo, de la especie conocida científicamente como Pestalotiopsis microspora, pudo degradar el poliuretano. Este es un hongo endofítico, es decir vive sobre, o dentro de los tejidos de las plantas sin dañarlas, no es solamente capaz de degradar el poliuretano sino que también es capaz de hacerlo en un ambiente anaeróbico, es decir, en ausencia de oxígeno. 

Seguramente usted se estará preguntando, ¿cómo es todo esto útil o positivo para el medio ambiente? Pues bien, por ahora apenas se ha hecho el descubrimiento, pero en un futuro se podrían utilizar estas propiedades del hongo (incluyendo la enzima producida por el hongo responsable de que la degradación de este plástico sea posible) para degradar millones de toneladas de este plástico que ahora mismo se encuentran amontonadas en muchas partes del mundo, quizas flotando en grandes embalses que vagan a la deriva en el mar, o enterrados bajo tierra. 

Estas propiedades del hongo podrían también utilizarse para la manufactura de un plástico poliuretano que sea biodegradable, es decir, que como parte de la composición química de este material también se encuentre el hongo que permitirá que este material sea degradado naturalmente. Esto quizás pueda ser posible gracias a que este hongo puede digerir el poliuretano en ausencia de oxigeno y que por naturaleza es un microorganismo que puede vivir dentro de otros organismos sin dañarlos, en este caso no hablamos de un organismo, pero quizás sea posible de mantener las propiedades que hacen el poliuretano tan popular y a su vez hacerlo mas amigable con el medio ambiente. 

Por ahora, estas son tan solo hipótesis de las muchas cosas que se podrían intentar por parte de los cientificos para que este gran descubrimiento, regalo de Dios puesto en la naturaleza, nos ayude a proteger el planeta.


FUENTE: e-kube.com

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